Атмосфера Плутона стремительно меняется

Апрель 25, 2011  |  Космос

Высота атмосферы Плутона за последние 11 лет увеличилась со 100 до 3 тыс. км.

Такие данные, полученные по итогам недавних наблюдений за карликовой планетой, группа ученых представила на встрече Королевского астрономического общества, которая проходит в городе Лландидно в Уэльсе.

Как пишет Lenta.Ru, астрономы наблюдали карликовую планету (Плутон лишился статуса полноценной планеты в 2006 году) при помощи 15-метрового телескопа James Clerk Maxwell, расположенного на Гавайских островах. Несколько раундов наблюдений прошли с августа 2009 года по май 2010 года. Ученые установили, что в настоящее время атмосфера Плутона простирается на расстояние, равное четверти пути от бывшей девятой планеты Солнечной системы до ее самой крупной луны Харона. 

Пока ученые не могут объяснить «вздутие» окружающих Плутон газов. В 1989 году Плутон, обращающийся по сильно вытянутой орбите, максимально сблизился с Солнцем, и астрономы полагали, что это должно было привести к сжатию атмосферы из-за ее частичного испарения. Авторы новой работы предполагают, что расширение может быть связано, к примеру, с 11-летним циклом активности Солнца.

Помимо наблюдения необычной динамики атмосферы Плутона астрономы также смогли идентифицировать в ней монооксид углерода. Его температура составляет около минус 220 градусов Цельсия. До сих пор единственным газом, наличие которого в атмосфере карликовой планеты было надежно подтверждено, являлся метан. При этом астрономы считают, что большую часть окружающих Плутон газов составляет азот, который трудно идентифицировать.
Стоит отметить, что карликовая планета — единственный известный ученым объект за орбитой Нептуна, который обладает атмосферой.

Добавим, в сентябре прошлого года космический телескоп Хаббл обнаружил загадочные светлые и темные пятна на поверхности Плутона. Они указывают на то, что даже на таком небольшом и очень холодном месте могут происходить некие геологические процессы.

Напомним, в феврале 2010 года Хаббл передал снимки из космоса, где Плутон виден в карамельно-оранжевых тонах. Причем на поверхности планеты очень отчетливо прослеживались освещенные и затененные области. При более четком рассмотрении выяснилось, что это части поверхности планеты, покрытые смолой из органических соединений.

«Мы точно знаем, что на Плутоне есть метан. Теперь мы почти уверены, что там происходят примерно такие процессы: солнечный свет падает на замороженные метановые соединения и вызывает их нагревание с последующим разложением на химические составляющие — углеводороды. За миллионы лет этот процесс образовал на поверхности Плутона ржаво-коричневые нефтеподобные субстанции, которые покрывают поверхность планеты. Темные регионы собирают больше солнечного света и провоцируют дополнительные процессы таяния», — говорит Майк Браун из Калифорнийского технологического института.

Что касается более светлых областей Плутона, то здесь ученые почти уверены, что такой оттенок дают замороженные отложения окиси углерода.

Также ученые отмечают, что на Плутоне происходит смена сезонов, которая по земным меркам происходит крайне медленно. Один год на Плутоне длится 248 земных лет. До середины 80-х годов северная часть Плутона была скрыта от Солнца почти 100 лет и за это время тут было аккумулировано очень много замороженного материала. Теперь северное полушарие выходит в зону прямой видимости и появилась возможность подробнее его изучить.

Росбалт